Los 12.000 días de Voyager 2. El maratón continúa

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La nave Voyager 2 ha alcanzado el pasado 28 de Junio un gran hito en su diario de a bordo: ha operado continuamente a lo largo de 12.000 días. En casi 33 años, la venerable nave ha estado enviando datos de los planetas gigantes del exterior, las características del viento solar entre y después de ellos, y la iteración del viento solar con el viento interestelar del borde exterior de nuestro sistema solar. Entre sus muchos hallazgos, ha descubierto la gran mancha negra de Neptuno y sus vientos de 450 metros por segundo. Después de haber viajado más de 21.000 millones de Kilómetros en su tortuoso camino entre los planetas hacia el espacio interestelar, la nave está ahora a 14.000 millones de Kilómetros del Sol. Una señal enviada desde la Tierra y viajando a la velocidad de la luz tarda unas 12,8 horas en llegar a la nave.

Historia de la Misión Voyager
La misión Voyager fue diseñada para obtener ventaja de una rara ordenación geométrica de los planetas exteriores a finales de 1970 y la década de 1980, que permitiría una gira por cuatro planetas con un consumo mínimo de carburante y tiempo de viaje. Esta ordenación de Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno, que ocurre aproximadamente cada 175 años, permite que una nave espacial en una trayectoria de vuelo especial pueda pasar de un planeta a otro sin la necesidad de grandes sistemas de propulsión. El sobrevuelo de cada planeta modifica la ruta de vuelo de la nave y aumenta su velocidad lo suficiente como para entregarla al próximo destino. El uso de esta técnica de “asistencia gravitatoria” demostrada por primera vez con la Mariner 10 de la NASA de la misión Venus/Mercurio en 1973-74, el tiempo de vuelo a Neptuno se redujo de 30 a 12 años.

Si bien la misión de cuatro planetas se sabía que era posible, se consideraba demasiado caro construir una nave espacial que pudiera ir tan lejos, llevar los instrumentos necesarios y durar lo suficiente para llevar a cabo una misión tan larga. Así, los 2 Voyager (Voyager 1 y 2) fueron financiados para realizar solamente estudios intensivos de sobrevuelo de Júpiter y Saturno. Más de 10.000 trayectorias fueron estudiadas antes de elegir las dos que podían permitir sobrevuelos cercanos de Júpiter y su gran luna Io, y Saturno y su gran luna Titán. En la trayectoria de vuelo elegida para el Voyager 2 también se consideró la opción de continuar hacia Urano y Neptuno.

Desde el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Cabo Cañaveral, Florida, se lanzó primero la Voyager 2, el 20 de agosto de 1977. Voyager 1 fue lanzada con una trayectoria más corta y rápida el 5 de septiembre de 1977. Ambas naves fueron enviadas al espacio a bordo de cohetes Titán -Centauro.

La primera misión Voyager a Júpiter y Saturno llevó a la nave Voyager 1 a Júpiter el 5 de marzo de 1979, y Saturno el 12 de noviembre de 1980, continuando con la Voyager 2 a Júpiter el 09 de julio 1979 , y Saturno el 25 de agosto de 1981.

La trayectoria del Voyager 1, diseñada para enviar la nave espacial cerca de la gran luna Titán y por detrás de los anillos de Saturno, inclinó el recorrido de la nave hacia el norte, inexorablemente fuera del plano de la eclíptica, el plano en el que la mayoría de los planetas orbitan al Sol. La Voyager 2 fue dirigida a volar hacia Saturno en un punto que automáticamente enviaría la nave en la dirección de Urano.

Tras el exitoso encuentro de la Voyager 2 con Saturno, se demostró que esta nave probablemente sería capaz de volar a Urano con todos los instrumentos operacionales a bordo. La NASA proporcionó fondos adicionales para seguir operando las dos naves y autorizó a JPL (Jet Propulsion Laboratory) para llevar a cabo un sobrevuelo de Urano. Posteriormente, la NASA también autorizó la etapa de Neptuno de la misión, que recibió el nombre de Neptuno Interestelar Voyager Misión.

Voyager 2 se encontró con Urano el 24 de enero de 1986, trasmitiendo fotos detalladas y otros datos sobre el planeta, sus lunas, el campo magnético y los anillos oscuros. Voyager 1, por su parte, sigue avanzando hacia afuera, llevando a cabo estudios del espacio interplanetario. Con el tiempo, sus instrumentos pueden ser los primeros de una nave espacial en detectar la heliopausa, el límite entre el fin de la influencia magnética del Sol y el comienzo del espacio interestelar.

A raíz de la máxima aproximación de la Voyager 2 a Neptuno el 25 de agosto de 1989, la nave espacial voló hacia el sur, por debajo del plano de la eclíptica y en un curso que la llevará también al espacio interestelar. Como reflejo de nuevos destinos transplanetarios, el proyecto hoy se le conoce como la Misión Interestelar Voyager .

Voyager 1 ha cruzado a la heliosheath (el borde exterior de nuestro Sistema Solar) y se sale del sistema solar, elevándose por encima del plano de la eclíptica en un ángulo de unos 35 grados a una velocidad de unos 520 millones de kilómetros (alrededor de 320 millones de millas) al año. Voyager 2 también está en ruta fuera del sistema solar, “buceando” por debajo del plano de la eclíptica en un ángulo de aproximadamente 48 grados y una velocidad de alrededor de 470 millones de kilómetros (alrededor de 290 millones de millas) al año.

Ambas naves continuarán estudiando las fuentes de luz ultravioleta de las estrellas, y seguirán explorando la frontera entre la influencia del Sol y el espacio interestelar. Las Voyagers se espera que transmitan datos valiosos durante al menos otra década. Las comunicaciones se mantendrán hasta que las fuentes de alimentación ya no puedan suministrar suficiente energía eléctrica para los subsistemas críticos.

Referencia: http://voyager.jpl.nasa.gov/science/planetary.html

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