Extraños hoyos descubiertos en Mercurio

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La nave espacial MESSENGER de la NASA ha descubierto unos huecos extraños en la superficie de Mercurio. Las imágenes tomadas desde su órbita revelan miles de depresiones peculiares, que van desde el tamaño de 60 pies a más de una milla de ancho y de 60 a 120 pies de profundidad, en varias longitudes y latitudes de su superficie. Nadie sabe cómo llegaron allí.

“Estos huecos fueron una gran sorpresa”, dice David Blewett, miembro del equipo científico del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins. “Hemos estado pensando en Mercurio como una reliquia. Un lugar que realmente no cambia mucho más, excepto por los cráteres de impacto, pero los hoyos parecen ser más jóvenes que los cráteres en los que se encuentran, y eso significa que la superficie de Mercurio está todavía en evolución de una manera sorprendente. “

La sonda Mars Reconnaissance Orbiter descubrió depresiones similares en el hielo de dióxido de carbono en el polo sur de Marte, lo que daba a la superficie la apariencia de un “queso de gruyere”. Pero en Mercurio estas depresiones se encuentran en las rocas, y a menudo tienen interiores luminosos, y halos.

“Nunca hemos visto nada como esto en una superficie rocosa.”

Si pudieras estar en uno de estos huecos de la superficie de Mercurio, te encontrarías, como Ichabod Crane, el policia de Nueva York de la película Sleepy Hollow, en una zona tranquila, inmóvil, un lugar inquietante, con un cielo negro sobre tu cabeza.

“Esencialmente, no hay atmósfera en Mercurio”, explica Blewett. “Y sin atmósfera, el viento no sopla y la lluvia no cae. Así que los huecos no fueron tallados por el viento o el agua. Hay otras fuerzas que deben estar trabajando.”

Como planeta más cercano al Sol, Mercurio está expuesto a intenso calor y a clima espacial extremo. Blewett cree que estos factores juegan su papel.

Una pista clave, dice, es que muchos de los huecos están asociados con los montículos o montañas centrales dentro de los cráteres de impacto de Mercurio. Estos llamados “anillos de pico” se cree que están hechos de un material extraído de las profundidades por el impacto que formó el cráter. Este material excavado pudiera ser muy inestable al encontrarse de repente en la superficie de Mercurio.

“Algunos de los minerales, por ejemplo los que contienen compuestos de azufre y otros volátiles, serían fácilmente vaporizados por la acción del calor, el viento solar y los micrometeoritos que se suceden en Mercurio sobre una base diaria”, dice. “Tal vez el azufre se vaporiza, dejando sólo los otros minerales, y por lo tanto debilitando la roca haciéndola más esponjosa. Entonces esta roca se desmorona y se erosiona con mayor facilidad, formando estas depresiones.”

MESSENGER ha revelado inesperadamente que Mercurio es rico en azufre. Eso en sí mismo es una sorpresa que está obligando a los científicos a reconsiderar cómo se formó este planeta. Los modelos predominantes sugieren que sea (1) en la historia más temprana del Sistema Solar, durante el barrido final de los grandes planetesimales que formaron los planetas, un colosal impacto arrancó gran parte rocosa de las capas exteriores de Mercurio, o (2) en una fase caliente, el joven Sol calienta la superficie lo suficiente para quemar las capas exteriores. En cualquier caso, los elementos con punto de ebullición bajo, volátiles como el azufre y potasio, habrían sido expulsados.

Sin embargo, todavía están allí.

“Los modelos antiguos no encajan con los nuevos datos, por lo que tendremos que mirar otras hipótesis”.

Para averiguar cómo llegaron a ser los planetas y el Sistema Solar, los científicos deben comprender a Mercurio.

“Es el ancla en un extremo del Sistema Solar. Aprender como se formó Mercurio tendrá importantes implicaciones para el resto de los planetas. MESSENGER  nos muestra que, hasta ahora, hemos estado completamente equivocados en muchos caminos acerca de este pequeño mundo.”

¿Qué otras sorpresas nos reserva Mercurio? Los huecos “durmientes” del planeta más cercano al sol puede ser sólo el principio.

Referencias:
NASA SCIENCE NEWS: http://science.nasa.gov/
http://science.nasa.gov/science-news/science-at-nasa/2011/24oct_sleepyhollows/
MESSENGER: http://messenger.jhuapl.edu/

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