En peligro de extinción el 60% de los grandes herbívoros de la Tierra

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Según la Unión Internacional para la conservación de la naturaleza (UICN), 44 de los 74 herbívoros terrestres más grandes (60%) están en peligro de extinción. Entre las amenazas están la caza extensiva, la competencia de la fauna silvestre con el ganado y el uso de la tierra para la deforestación y el cultivo.

Algunas de las grandes especies de herbívoros amenazados por la extinción: Tapir terrestre, Niala Montano, Bison Europeo, Gorila Oriental y la Zebra de Montaña| William J. Ripple et al. Science Advances 2015
Algunas de las grandes especies de herbívoros amenazados por la extinción: Tapir terrestre, Niala Montano, Bison Europeo, Gorila Oriental y la Zebra de Montaña| William J. Ripple et al. Science Advances 2015

Los grandes herbívoros de nuestro planeta están padeciendo las consecuencias de la agricultura extensiva y la alteración de los ecosistemas. La amenaza sobre especies como los rinocerontes o gorilas pone en riesgo el equilibrio ecológico de la Tierra. Asimismo, el impacto de la caza furtiva, la alteración de las cadenas tróficas, y la pérdida de hábitat de las especies, son alguna de las causas, atribuidas al impacto del ser humano, que tienen en peligro de extinción al 60% de los grandes herbívoros.

En ese grupo de especies amenazadas, además de animales como los elefantes o rinocerontes, se incluyen especies de grandes depredadores y diversos tipos de aves, así como una serie de procesos ecológicos que implican la pérdida de vegetación, hidrología, ciclo de nutrientes y los regímenes de incendios.

A esta conclusión ha llegado un equipo de investigadores liderado por William Ripple, de la Universidad Estatal de Oregón (Estados Unidos), que, tras realizar un análisis del estado de conservación y las amenazas que afectan a 74 especies de grandes herbívoros, ha presentado sus resultados en la revista Science Advances, de la Asociación Americana para el Avance de la Ciencia.

Figura A: Diversidad total de las especies de grandes herbívoros / Figura B: Total de especies amenazadas de grandes herbívoros | William J. Ripple et al. Science Advances 2015
Figura A: Diversidad total de las especies de grandes herbívoros / Figura B: Total de especies amenazadas de grandes herbívoros | William J. Ripple et al. Science Advances 2015

De esos resultados se destaca que una de las zonas con el mayor número de especies de herbívoros amenazados es el sudeste asiático (Este de la India y Sur de China). Entre las causas se encuentra la fuerte industrialización del territorio, traducida en una constante demanda de materias primas. Un ejemplo de ello es la creciente petición de colmillos de elefantes o cuernos de rinoceronte para su uso en la medicina tradicional china.

A esto hay que añadir el crecimiento anual de la población, que deriva en un aumento en la demanda de alimentos. Así, según Science, se estima que cerca de un billón de personas depende de la carne silvestre para la subsistencia; dato que se contrasta con la previsión de disminución del 80% de la carne silvestre en los bosques africanos durante los próximos 50 años, según un artículo publicado en el Cambridge Journals Online para la Foundation for Environmental Conservation.

Por ejemplo, en Asia central, la expansión de la cabra de pastoreo para la producción de lana de cachemira, que se exporta posteriormente, ha reducido el hábitat disponible destinado a los grandes herbívoros, con el consiguiente impacto en sus depredadores, incluyendo leopardos de las nieves.

Estas demandas también afectan a las regiones de bosque tropical y subtropical húmedo; biomas que contienen combinaciones de pastizales, matorrales, sabanas, manglares, u otros tipos de bosques, que son el hogar de muchas de las especies que se encuentran en peligro de extinción; cuya pérdida no podría ser reemplazada por otros herbívoros de menor tamaño.

Una de la consecuencias más graves de no poner fin a este problema sería el elevado coste ecológico y social que supondría la extinción de esas especies; a esto los autores del estudio añaden que “la elevada tasa de declive de los grandes herbívoros sugiere que franjas cada vez más grandes del planeta carecerán a corto plazo de muchos de los servicios ecológicos que hasta ahora han ofrecido estas especies”.

Entre las propuestas que lanzan los autores del estudio, para mejorar la situación de las especies amenazadas, está el aumento del número de investigaciones sobre los herbívoros en peligro de extinción del sudeste de Asia, África y Sudamérica. Además, instan a que personajes famosos se impliquen en la causa; citando como ejemplo el desplome del consumo de aleta de tiburón en China tras la campaña de WildAid apoyada por varios famosos del país, entre ellos el antiguo jugador de la NBA Yao Ming.

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