El telescopio Hubble abre sus nuevos ojos al Universo

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El Telescopio espacial Hubble de la NASA vuelve a trabajar, listo para descubrir nuevos mundos, escudriñar la profundidad del espacio, e incluso mapear la columna vertebral invisible del Universo.
Las primeras imágenes del Hubble renovado muestran su nueva visión a sus 19 años. En la cresta de las excitantes vistas están las fotos multi-longitud de onda llenas de colorido de galaxias lejanas, un denso paquete de estrellas en un cúmulo, un misterioso “pilar de creación”, y una nebulosa “mariposa”.
Con el lanzamiento de estas imágenes, los astrónomos han declarado al Hubble como un observatorio totalmente rejuvenecido. A continuación se muestran algunas de ellas.

Una mariposa emerge de una muerte estelar en la nebulosa planetaria NGC 6302

UNA MARIPOSA EMERGE DE UNA MUERTE ESTELAR EN LA NEBULOSA PLANETARIA NGC 6302

Este objeto celeste parece una delicada mariposa. Pero su apariencia está muy lejos de ser tranquila.

Lo que parecen delicadas alas son realmente turbulentas calderas de gas calentado a más de 19.900 grados. El gas se desplaza  en el espacio a más de 900.000 kilómetros por hora, lo suficientemente rápido para viajar de la Tierra a la Luna en 24 minutos.

Una estrella moribunda que alguna vez fue cerca de cinco veces la masa del Sol se encuentra en el centro de esta furia. Ha expulsado su envoltura de gases y ahora está desatando un torrente de radiación ultravioleta que está desencadenando el brillante resplandor del material. Este objeto es un ejemplo de una nebulosa planetaria, llamado así porque muchos de ellos tienen una apariencia parecida a la imagen de un planeta cuando se ve a través de un telescopio pequeño.

La Wide Field Camera 3 (WFC3), una nueva cámara a bordo del telescopio Hubble, tomó esta imagen de la nebulosa planetaria, catalogada como NGC 6302, pero más conocida popularmente como la Nebulosa del Insecto o la Nebulosa Mariposa. WFC3 fue instalada por los astronautas de la NASA en mayo de 2009, durante la misión de servicio para actualizar y reparar el telescopio Hubble en sus 19 años de edad.

NGC 6302 se encuentra dentro de nuestra galaxia, la Vía Láctea, aproximadamente a 3.800 años luz de distancia, en la constelación de Escorpio. El gas brillante es de las capas externas de la estrella, expulsado alrededor de unos 2.200 años. La “mariposa” se extiende a más de dos años-luz, que es aproximadamente la mitad de la distancia desde el Sol a la estrella más cercana, Alpha Centauri.

La estrella central no puede ser vista, porque está oculta dentro de una rosquilla en forma de anillo de polvo, que aparece como una banda oscura “pellizcando” a la nebulosa en el centro. El espeso cinturón de polvo se contrae a la salida de la estrella, creando de la clásica figura “bipolar” o de reloj de arena, forma mostrada por algunas nebulosas planetarias.

La temperatura de la superficie de la estrella se estima en unos 222.000 grados, haciendo que sea  una de las estrellas más calientes conocidas en nuestra galaxia. Las observaciones espectroscópicas realizadas con telescopios basados en tierra indican que el gas está aproximadamente a 20.000 grados, lo que es inusualmente caliente en comparación con una nebulosa planetaria típica.

La imagen WFC3 revela una compleja historia de las eyecciones de la estrella. La primera estrella se convirtió en una enorme estrella roja gigante, con un diámetro de cerca de 1.000 veces la de nuestro sol. A continuación, perdió sus capas exteriores desplegadas. Parte de este gas fue lanzado fuera de su ecuador a una velocidad relativamente lenta, tal vez hasta de 32.000 kilómetros por hora, creando la rosquilla en forma de anillo. Otros gases fueron expulsados de forma perpendicular al anillo a velocidades más altas, produciendo la forma alargada de las “alas”. Más tarde, cuando la estrella central se calentó, un viento estelar mucho más rápido con un flujo de partículas cargadas viajando a más de 3 millones de kilómetros por hora, se estrelló contra la estructura en forma en forma de ala, modificando posteriormente su forma.

La imagen también muestra numerosas proyecciones que como dedos apuntan de nuevo a la estrella, que puede marcar manchas más densas en el flujo de salida que han resistido la presión de los vientos estelares.

Los bordes exteriores de la nebulosa se deben en gran medida a la luz emitida por el nitrógeno, que marca el gas más frío visible en la imagen. WFC3 está equipado con una amplia variedad de filtros que aíslan la luz emitida por varios elementos químicos, lo que permite a los astrónomos deducir las propiedades de los gases de la nebulosa, como la temperatura, densidad y composición.

Las regiones de color blanco son zonas donde la luz es emitida por el azufre. Se trata de regiones donde el gas en rápido movimiento se apodera y choca con el gas a movimiento lento que dejó a la estrella en un momento anterior, produciendo ondas de choque en el gas (los bordes de color blanco brillante en los costados frente a la estrella central). La mancha blanca con el borde seco en la parte superior derecha es un ejemplo de una de esas ondas de choque.

NGC 6302 fue fotografiada el 27 de julio de 2009 con la WFC3 (Cámara 3 de Campo Amplio) en luz ultravioleta y visible. Los filtros que aíslan a las emisiones de oxígeno, helio, hidrógeno, nitrógeno y azufre de la nebulosa planetaria se usaron para crear esta imagen compuesta.

Estrellas “explotando” a la vida en la caótica Nebulosa Carina

ESTRELLAS “EXPLOTANDO” A LA VIDA EN LA CAÓTICA NEBULOSA CARINA

Estas dos imágenes de una gran torre o pilar de nacimiento de estrellas demuestran lo que las observaciones tomadas en visible y en infrarrojo del Telescopio Hubble han revelado: como las vistas de un objeto pueden ser radicalmente diferentes y complementarias.

Las imágenes muestran un ejemplo de la amplia gama de longitudes de onda de la nueva Wide Field Camera 3 (WFC3) a bordo del telescopio Hubble, que se extiende desde el ultravioleta al visible y a la luz infrarroja.

Compuesto de gas y polvo, el pilar reside en una guardería estelar tempestuosa llamada Nebulosa Carina, situada 7.500 años luz de distancia en la constelación austral de Carina. El par de imágenes muestra que los astrónomos dan una visión mucho más completa de la columna y su contenido cuando los distintos detalles no vistos en distintas longitudes de onda visibles son descubiertos en la luz infrarroja cercana.

La imagen de arriba, tomada en luz visible, muestra la parte superior del pilar, de 3 años luz de largo, bañada por el resplandor de la luz de estrellas masivas y calientes de la parte superior de la imagen. La abrasadora radiación y los vientos rápidos (corrientes de partículas cargadas) de estas estrellas han “esculpido” el pilar causando que se formen nuevas estrellas en su seno. Corrientes de gas y polvo pueden verse fluyendo desde la parte superior de la estructura.

Ubicadas dentro de esta densa estructura hay  estrellas jóvenes. No se pueden ver en esta imagen, ya que están ocultas por una pared de gas y polvo. Aunque las estrellas son invisibles, una de ellas está aportando pruebas de su existencia. Bocanadas delgadas de material puede verse viajando a la izquierda ya la derecha de una muesca oscura en el centro de la columna. Forma parte de un chorro producido por una estrella joven. Más lejos, a la izquierda, el chorro es visible como una agrupación de pequeñas y tenues nubes. Unas pocas nubes pequeñas son visibles a una distancia similar en el lado derecho de la reacción. Los astrónomos estiman que el chorro se mueve a velocidades de hasta 1.368.000 kilómetros por hora. La longitud total del chorro es de más de 15 años-luz.

En la imagen de abajo, tomada con luz infrarroja, la densa columna  y los alrededores de gas color verdoso desaparecen. Sólo se mantiene un leve perfil de la columna. Penetrando en la pared de gas y polvo, la visión infrarroja de WFC3 revela la estrella joven que probablemente esta lanzando el chorro, apareciendo la parte del mismo más cercano a la estrella más prominente en esta vista. Estas características se pueden ver porque la luz infrarroja, a diferencia de la luz visible, puede pasar a través del polvo.

También parecen emerger otras estrellas necientes dentro del pilar. Tres ejemplos son la estrella brillante, casi directamente debajo de la estrella que produce el chorro, otra débil a su derecha, y un par de estrellas más en la parte superior de la columna. Los vientos y la radiación de algunas de las estrellas están expulsando el gas de sus alrededores, abriendo grandes cavidades que aparecen como débiles agujeros negros.

Los alrededores de la guardería estelar son como un cofre del tesoro lleno de estrellas, la mayoría de los cuales no se puede ver en la imagen de luz visible, porque las nubes de gas denso velan su luz. Muchas de ellas son estrellas de fondo.

La cámara 3 del Hubble observó ésta Nebulosa Carina entre el 24 y el 30 de julio 2009. WFC3 fue instalado a bordo del Hubble en mayo de 2009, en Misión de Servicio 4. La imagen compuesta fue hecha de filtros que aíslan a las emisiones de hierro, magnesio, oxígeno, hidrógeno y azufre.

Estrellas de abundante colorido dentro del Cúmulo Globular Omega Centauri

ESTRELLAS DE ABUNDANTE COLORIDO DENTRO DEL CÚMULO GLOBULAR OMEGA CENTAURI

El telescopio espacial Hubble tomó esta vista panorámica del colorido surtido de 100.000 estrellas que residen en el núcleo de un cúmulo de estrellas gigantes.

La imagen muestra una pequeña región dentro del enorme cúmulo globular de Omega Centauri, el cual cuenta con casi 10 millones de estrellas. Los cúmulos globulares, enjambres de estrellas antiguas unidos por la gravedad, son los colonos de nuestra galaxia, la Vía Láctea. Las estrellas en Omega Centauri tienen entre 10 mil millones y 12 millones de años. El cúmulo se encuentra a unos 16.000 años luz de la Tierra.

Esta es una de las primeras imágenes tomadas por la nueva Wide Field Camera 3 (WFC3), instalada a bordo del Hubble en mayo de 2009, durante la Misión de Servicio 4. La cámara puede recoger imágenes en una amplia gama de longitudes de onda.

La fotografía muestra la versatilidad de color de la cámara mediante la revelación de una gran variedad de estrellas en las etapas clave de su ciclo de vida.

La mayoría de las estrellas en la imagen son de color amarillo-blanco, como nuestro sol. Estas son estrellas adultas que están brillando por la fusión de hidrógeno. Hacia el final de su vida normal, las estrellas pasan a ser más frías y más grande. Estas estrellas en el final de su vida son los puntos de color naranja en la imagen.

Incluso más tarde en su ciclo de vida, las estrellas se continúan enfriando y aumentando de tamaño, convirtiéndose en gigantes rojas. Estas estrellas de color rojo brillante se hinchan hasta muchas veces más grandes que el tamaño de nuestro Sol y comienzan a arrojar sus envolturas gaseosas.

Después de expulsar la mayor parte de su masa y de agotar la mayor parte de su combustible de hidrógeno, las estrellas aparecen en color azul brillante. Sólo una fina capa de material cubre su súper caliente núcleo. Estas estrellas están tratando desesperadamente de extender sus vidas por la fusión del helio en sus núcleos. En esta etapa emiten la mayor parte de su luz a longitudes de onda ultravioleta.

Cuando el helio se acaba, las estrellas llegan al final de su vida. Sólo sus quemados núcleos permanecen, y se les llama enanas blancas (los puntos débiles azul en la imagen). Las enanas blancas  ya no producen la generación de energía a través de la fusión nuclear y se han contraído por la gravedad hasta tener el tamaño de la Tierra. Seguirán enfriándose y apagándose durante muchos miles de millones de años hasta que se conviertan en cenizas oscuras.

Otras estrellas que aparecen en la imagen son las llamadas “rezagadas azules.” Son las estrellas más viejas que adquieren una nueva vida cuando chocan y se combinan con otras estrellas. Los encuentros estimulan el incremento de la tasa de producción de la energía de las estrellas, haciendo que parezcan más azules.

Todas las estrellas en la imagen son vecinos acogedores. La distancia media entre dos estrellas en el núcleo del grupo es sólo un tercio de un año-luz, aproximadamente 13 veces más cerca que nuestro vecino estelar más cercano del Sol, Alfa Centauri. Aunque las estrellas están muy juntas, la nitidez WFC3 y su resolución hace aparecer cada una de ellas como estrellas individuales. Si alguien viviese en este cúmulo globular, contemplaría un cielo saturado de estrellas aproximadamente 100 veces más brillante que el cielo de la Tierra.

Se pensaba que los cúmulos globulares eran conjuntos de estrellas que comparten la misma fecha de nacimiento. La evidencia sugiere, sin embargo, que Omega Centauri tiene al menos dos poblaciones de estrellas con edades diferentes. Algunos astrónomos piensan que el grupo puede ser el remanente de una galaxia pequeña que fue interrumpido por la gravedad hace mucho tiempo de la Vía Láctea, perdiendo estrellas y  gas.

Omega Centauri es uno de los más grandes y más masivos de unos 200 cúmulos globulares que orbitan la Vía Láctea. Es uno de los pocos grupos globulares que se pueden ver a simple vista. Nombrado por Johann Bayer en 1603 como el 24 objeto más brillante de la constelación Centauro, que se asemeja a una pequeña nube en el cielo meridional y fácilmente puede ser confundido con un cometa.

El Hubble observó Omega Centauri el 15 de julio de 2009, en luz ultravioleta y visible.

Galaxia espiral barrada NGC 6217

GALAXIA ESPIRAL BARRADA NGC 6217

Esta imagen de la galaxia espiral barrada NGC 6217 es la primera de un objeto celeste que se toma con la recién reparada Advanced Camera for Surveys (ACS) a bordo del Telescopio Espacial Hubble. La cámara fue devuelta a la operación durante la misión STS-125 de servicio en mayo para actualizar el Hubble.

La galaxia espiral barrada NGC 6217 fue fotografiada el 13 de junio y 8 de julio de 2009, como parte de la prueba inicial y la calibración de ACS del Hubble.

La galaxia se encuentra a 6 millones de años luz de distancia, en el norte circumpolar de la constelación de la Osa Mayor.

Referencia:
http://www.nasa.gov/mission_pages/hubble/multimedia/ero/index.html

1 Comentario

  1. Ni comparación lo que se ha logrado con el Hubble es grandidos pues ha confirmado aquello que parecia un sueño..VIDA EN OTROS LUGARES DEL UNIVERSO LO DEMAS SERA LO DEMAS …y me siento orgulloso de ser parte de esa generacion que lo vio …

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