A mitad de camino hacia Plutón, la sonda “Nuevos Horizontes” va a ser “despertada” en un “exótico territorio”

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Moviéndose a través del espacio a una velocidad de casi un millón de millas al día, y tras 1613 días de su lanzamiento hacia Plutón, la nave va a ser “despertada” por primera vez en todo este tiempo para que eche una mirada a su alrededor.

“Nuestra nave sale a un territorio exótico, en medio de la nada”, dijo Hal Weaver, científico del proyecto Nuevos Horizontes de la Johns Hopkins University. “Y tenemos mucho que hacer”.

Es la oportunidad perfecta para probar los nuevos instrumentos antes de que la sonda alcance Plutón en 2015. “No queremos perder ni un solo momento de su impresionante encuentro con Plutón”, dice. “Por lo tanto estamos verificando todo ahora para asegurarnos de que tenemos la nave en forma y todo está listo para funcionar.”

Las 9 semanas de pruebas se iniciaron el 25 de mayo. Los controladores de la misión planificaron un minucioso test y la recalibración de los siete instrumentos de ciencia a bordo de la nave.

El primer lugar es para LORRI, (Long-Range Reconnaissance Imager), uno de los mayores telescopios interplanetarios que jamás han volado.

“El 14 de julio de 2015, la fecha de máximo acercamiento, vamos a ser capaces de distinguir objetos en Plutón del tamaño un campo de fútbol”, dice Weaver. “Esa es la resolución 300 veces mejor que cualquier cosa que tenemos ahora de Plutón.”

LORRI trabajará junto con “Ralph”, un espectrómetro diseñado para sondear la superficie de Plutón en longitudes de onda visible e infrarroja. Ralph revelará la temperatura de Plutón, el color y la composición química.

“Durante las pruebas actuales, vamos a apuntar tanto LORRI como Ralph hacia algo en el cielo para asegurarse de que pueden funcionar juntos con su máxima sensibilidad. Dado que Nuevos Horizontes está lejos de cualquier cuerpo grande en este momento, vamos a apuntar las cámaras hacia un campo de estrellas para efectuar el test.”

Justo después de que la nave le sobrepase en 2015, Plutón aparecerá mirando de la nave hacia atrás como una media luna menguante. Weaver especula que durante esta fase LORRI podría ser capaz de detectar vapores, nieblas altas en la atmósfera de Plutón o tal vez la evidencia de crio-vulcanismo en su superficie (es decir, volcanes que expulsan material helado en vez de magma caliente).

“Durante un sobrevuelo de Neptuno en 1989, la Voyager 2 descubrió rayas oscuras en la luna Tritón de Neptuno que parecen haber sido producidas por géiseres lanzando partículas sucias, nitrógeno congelado. Podríamos ver algo similar en Plutón.”

Cuando la nave pase por su zona de sombra, un espectrómetro de imágenes ultravioleta llamado “Alice” mirará atrás hacia el sol a través de la atmósfera de Plutón. Esto debe revelar cómo las moléculas en su atmósfera absorben la luz solar, y servirá para conocer de qué está compuesta.

“Sabemos que el brillo extremo del sol puede incrementar las dificultades de nuestros instrumentos para realizar estas actividades, así que vamos a configurarlos con los mismos ángulos durante las pruebas en curso para determinar lo que realmente será capaz de ver y qué tipo de información se puede extraer.”

Las cámaras y espectrómetros no serán los únicos instrumentos que trabajen. REX, (New Horizon’s Radio Science EXperiment ), detectará y observará señales de radio que llegan a la Red del Espacio Profundo de la NASA en la Tierra.

La Red del Espacio Profundo (o DSN) es una red internacional de antenas que cubre las misiones interplanetarias, satélites,  observaciones de radio y radar de la astronomía para la exploración del sistema solar y el universo. La red también apoya misiones que orbitan la Tierra. El DSN en la actualidad consta de tres instalaciones de comunicaciones de espacio profundo colocadas aproximadamente a 120 grados de diferencia en el mundo: en Goldstone, en el desierto californiano de Mojave, cerca de Madrid, España, y cerca de Canberra, Australia. Esta ubicación estratégica permite la observación constante de una nave espacial a medida que gira la Tierra, y ayuda a que el DSN sea el sistema más grande y más sensible de las telecomunicaciones en el mundo científico.

“El modo en que esas señales se curvan a su paso por la atmósfera de Plutón nos dirá mucho acerca de la presión de la atmósfera y el grosor.”

El equipo cuenta con que los resultados de las pruebas confirmen que  “todos los sistemas van.” Si todo va bien, hay mucho que esperar.

“Tenemos grandes esperanzas en esta misión”, concluye Weaver. “Plutón está esperando. Lo más emocionante es que no sabemos lo que vamos a ver cuando lleguemos allí.”

Manténganse en sintonía para el año 2015.

La nave y sus instrumentos:

  • Ralph: imágenes visibles e infrarrojas / espectrómetro, que proporciona el color, la composición y mapas térmicos.
  • Alice: Espectrómetro de imágenes ultravioleta; analiza la composición y estructura de la atmósfera de Plutón y buscará qué atmósfera hay alrededor de Caronte y los Objetos del Cinturón de Kuiper (KBO).
  • REX: (Radio Science Experiment) Medidas de la composición atmosférica y la temperatura; radiómetro pasivo.
  • LORRI: (Reconocimiento de Imágenes de Largo Alcance) cámara telescópica; obtiene los datos de encuentro en las largas distancias, mapas de Plutón cara oculta y proporciona datos de alta resolución geológica.
  • SWAP: (Viento Solar alrededor de Plutón). Observación del viento solar y el espectrómetro de plasma, medidas de la atmósfera “de fuga” y observa la interacción de Plutón con el viento solar.
  • PEPSSI: (Espectrómetro de Investigación Científica de Partículas Energéticas) espectrómetro de partículas energéticas, medidas de la composición y densidad del plasma (iones) que escapan de la atmósfera de Plutón.
  • SDC: (Contador de polvo), construido y operado por los estudiantes; mide el polvo espacial que salpicará a la nave durante su viaje a través del sistema solar.

Referencias:
http://science.nasa.gov/science-news/science-at-nasa/2010/18jun_newhorizons/
Autor: Dauna Coulter | Editor: Dr. Tony Phillips | Credit: Science@NASA

1 Comentario

  1. Estuve esperando el 2006 que lo lanzarán, estoy envejeciendo esperando el 2015, ansioso de ver un planeta menor doble, las fotos de sus tres lunas o alguna más que no se vea. Llegará a tros planetas menores cercanos o viajara por el cinturon, por largos años…. solo queda esperar y espera vivir para verlo.

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